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Patinetas que estallan: casi 80% de los scooters provienen del mismo fabricante chino

El origen de los aparatos adquirió relevancia, luego de que Lime retirara 2 mil unidades debido a riesgos de que "estallaran en llamas".

Por: Bloomberg | Publicado: Miércoles 5 de diciembre de 2018 a las 15:11 hrs.
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La empresa de scooters compartidos Lime transmitió recientemente un preocupante mensaje a sus usuarios: una parte de su flota estaba en riesgo de estallar en llamas. La startup retiró unos 2.000 vehículos, menos del 1% de sus scooters, tras emitir la advertencia, el 30 de octubre.

Lime atribuyó la falla a un defecto de fabricación en uno de sus proveedores, Ninebot, en Beijing. Pero la compañía no es cualquier ensamblador de scooters. Ninebot se ha convertido silenciosamente en la mayor fuente de scooters en las ciudades de Estados Unidos. El poco conocido fabricante es un proveedor esencial para casi todo el que intente aprovechar el auge de la “micro movilidad”, un movimiento que pretende transformar el transporte urbano a través de la proliferación de alternativas baratas a los automóviles y el transporte público.

La tendencia del scooter comenzó el año pasado con el lanzamiento de Bird Rides en California, iniciando un auge que luego fue alimentado por el capital de riesgo. Los inversionistas no tardaron en colocar cientos de millones de dólares, dando a Lime y Bird valoraciones superiores a los US$ 1.000 millones, mientras que Uber Technologies, Lyft y los principales fabricantes de automóviles se apresuraron a lanzar sus propios servicios de scooter. Todo esto trajo más negocios para Ninebot. Uber ahora ve a Bird y Lime como posibles blancos de compra, en parte por la dificultad de conseguir suficientes scooters para poner en la calle.

"Estamos trabajando con todos los actores capaces que puedas imaginar”, sostuvo el CEO de Ninebot, Gao Lufeng, en una entrevista. Las ventas de scooters de Ninebot se multiplicaron por seis este año, señaló, y la compañía estima que cuatro de cada cinco scooters eléctricos actualmente en uso en todo el mundo provienen de una de sus tres fábricas, aunque Gao se negó a revelar el número total de scooters que envían.

La empresa fundada en 2012 está valorada en más de US$1.500 millones, según una persona familiarizada con sus finanzas, y planea abrirse a bolsa.

Ante este sorpresivo auge de los scooters, Ninebot fue uno de los pocos ensambladores con la experiencia para fabricarlos en grandes cantidades. Pero, como muestran las consecuencias del retiro declarado por Lime, ser el mayor fabricante tiene sus riesgos. 

¿Una peligrosa moda pasajera?

Los visitantes de la sede de Ninebot son recibidos con una exhibición que se asemeja a un extraño museo del futuro. En la muestra se puede encontrar algo llamado el miniPro que parece un Segway más pequeño. A principios de 2000, el Segway fue lo que los hoverboards eran el 2015 y los scooters hoy: una nueva forma de transporte urbano que prometía transformar las ciudades. Pero la revolución del Segway nunca se materializó, y ahora es recordado como una tonta moda pasajera.

Al principio, los scooters no parecían revolucionarios ni siquiera el producto más prometedor. Eran básicamente versiones para adultos de un juguete para niños. Pero los negocios lucrativos a menudo provienen de los lugares más insólitos.

Sin embargo, hay serias dudas sobre si cientos de miles de personas viajarán en scooter al trabajo en un año. Los detractores ven la locura del scooter como una moda pasajera que conlleva riesgos injustificados. Los accidentes han causado algunas muertes, así como una ola de conmociones cerebrales, dientes rotos y fracturas. Una demanda presentada en octubre en California atribuyó las lesiones a operadores y fabricantes negligentes, incluyendo tanto a Lime como a Ninebot.

El retiro de scooters de Lime respalda el argumento de que son juguetes peligrosos. Tres días después de la declaración de Lime, Ninebot emitió su propio informe que culpó a Lime y advirtió a los conductores de scooter que tomen en cuenta el historial de seguridad del operador. "Preferimos que empresas más profesionales presten servicios de mantenimiento, pero parece que Lime quería que su propio equipo lo hiciera", dijo la firma china.

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